皇家研究院与化学界的诗人

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就化学这方面来说,皇家研究院的起头并不看好。他们的第一位教授是布莱克的学生加尼特(Thomas Garnett),他来自苏格兰的格拉斯哥。这位人选看来不错,因为格拉斯哥的化学传统很强,而且据说加尼特很会教书。但是他来伦敦不久,妻子就死于难产。加尼特伤心过度,后来做得不如预期。他接受这个职位的三年后,也就是1802 年,由于在药房工作时染上斑疹伤寒而身故。

接任的人选是来自康瓦耳郡的戴维(Humphry Davy),他来伦敦当加尼特的助手时年仅二十四岁,没有任何学位。他魅力十足,迅速大受欢迎,有如化学界的拜伦。诗人索锡(Robert Southey)和柯立芝(Samuel Taylor Coleridge)都盛讚他的诗,而他教课也极吸引人。

有一次他生病,皇家研究院所在的阿尔伯马尔街上挤满了载着女性粉丝的马车,场面大到职员必须在外头立一块黑板,记载戴维的最新医疗现况和体温表。

戴维来到伦敦之前,在1799 年就发现人吸入一氧化氮(「去除燃素的含氮气体」)的效果,他最有名的示範表演是让自愿者吸「笑气」。这显然是让化学跨足医学领域了。戴维的精彩演讲主要讲给聪明的外行人听,那些人同时还得够有钱才行,因为每个人的入场费足足要20 英镑。只有少数人是去找乐子,也只有少数人是基于对科学的强烈兴趣。

大多数会出席的观众,一定是因为他们察觉到化学家即将在人类的健康和疾病上有重大突破。毕竟,如果有一种气体能让人头重脚轻、笑得歇斯底里,连这种不可思议的事情都能表演给大家看了,那幺下一个了不起的医学发现又会是什幺?

皇家研究院与化学界的诗人

图说:1810 年,迷人的戴维在萨里研究院(Surrey Institute)演讲,由英国漫画家罗兰森(Thomas Rowlandson)所绘。大家公认这幅画如实呈现出戴维演讲受欢迎的程度。

【书籍资讯】
摘自《超乎想像的化学课》

皇家研究院与化学界的诗人

数位编辑整理:徐仕美,朱玉莹
Photo:wikimedia,CC Licensed.